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Demandan respuestas en Texas por colapso en abasto eléctrico

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Los administradores de la red eléctrica de Texas previeron una demanda récord de electricidad cuando contemplaron un frente frío esta semana. Lo que no esperaban era el colapso total del suministro de energía.

Más de la mitad de toda la capacidad de generación había abandonado el sistema eléctrico del estado el martes por la tarde frente al aire ártico que congeló tuberías y turbinas, señaló el Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas (Ercot, por su sigla en inglés).

El agujero en el suministro de 45 gigavatios (gw) fue mayor que toda la capacidad de Suecia y 11 gw más profundo que el día anterior, comparable con los 83 gw en capacidad de generación que el consejo informó cuando comenzó el invierno.

La desaparición de la producción de energía hizo que los planes iniciales de Ercot para cortes breves y rotativos se convirtiera en enormes apagones que persistieron durante días. Esto llevó a comparaciones poco halagüeñas entre la orgullosa capital de energía de la nación y California, que sufrió una serie de interrupciones de electricidad el verano pasado.

La infraestructura de energía del estado demostró no ser rival para una explosión fría que dio un giro hacia el sur desde el Círculo Polar Ártico, un patrón que algunas investigaciones sugieren que es algo más común a medida que el cambio climático calienta la región polar.

El estrés máximo en la red eléctrica de Texas por lo general ocurre en verano, cuando las temperaturas pueden elevarse por encima de 37 grados centígrados y los aires acondicionados funcionan a toda su capacidad. Una investigación que ordenó Greg Abbott, gobernador del estado, incluirá un vistazo a cómo los generadores reforzaron sus plantas contra el clima extremo.

La Comisión de Servicios Públicos de Texas (PUC, por su sigla en inglés) y Ercot requieren que los generadores presenten planes que certifiquen los preparativos de invierno y verano.

“Vamos a llamar a todos los servicios públicos ante la legislatura estatal para que ellos nos respondan por qué no se preparó su equipo para el invierno para protegerse contra este tipo de situación”, dijo el martes el gobernador.

Sin embargo, la comisión de servicios públicos y Ercot no tienen la capacidad de hacer cumplir las directrices, dijo Edward Hirs, profesor de energía de la Universidad de Houston, y argumentó que las reglas del mercado de Ercot, que solo pagan la energía que se vende, pueden crear un incentivo para retener el suministro y subir los precios, que se disparó de un promedio de 25 dólares por megavatio-hora a 9 mil dólares esta semana.

Las unidades de energía térmica que funcionan con gas natural, carbón y combustible nuclear representaron poco menos de 30 gw de la capacidad fuera de servicio, dijo Dan Woodfin, director senior de operaciones de mercado de Ercot.

Los problemas incluyeron “congelamientos”, donde el gas se atasca en los cabezales de los pozos, junto con tuberías reventadas y fallas en los equipos de seguridad, según Rebecca Miller de la consultora Wood Mackenzie.

En algunos casos, los apagones se alimentaron de sí mismos, cortando la energía de las bombas en los campos petroleros del oeste de Texas que ayudan a enviar gas a los generadores eléctricos, dijo Parker Fawcett, analista de suministro de gas de América del Norte de S&P Global Platts.

S&P estimó que la producción de gas en Texas se redujo al menos 6 mil millones de pies cúbicos por día, alrededor de 30 por ciento, en comparación con los días anteriores a la tormenta, con pocas esperanzas de restaurar la producción hasta que las temperaturas suban y descongelen los equipos.

Woodfin dijo que las prácticas de acondicionamiento para el invierno implementadas tras una congelación de 2011 se van a someter a revisión. “Definitivamente vamos a entrar y trabajar con entidades de generación… y tratar de reforzar ese plan para poder manejar lo que entendemos que es un clima más extremo”, señaló.

Otros 16 gv de la industria de energía eólica de Texas, la más grande de Estados Unidos, estuvieron desconectados debido al hielo en el oeste y a lo largo de la costa del Golfo de México, indicó Woodfin; sin embargo, esta cifra exagera la cantidad de energía eólica perdida en relación con la producción esperada.

En una evaluación de recursos estacionales que se publicó en noviembre, Ercot anticipó que los parques eólicos de Texas operaban entre 19 y 45 por ciento de la capacidad nominal, proporcionando 6.1 gw de electricidad. La producción de energía eólica fue ligeramente superior a los pronósticos de Ercot la noche del martes, según los registros.

“Ercot no planeaba que gran parte de esa generación eólica estuviera disponible de todos modos, porque por lo general no hay mucho viento en los picos invernales”, dijo Michael Jewell, abogado de Texas del sector afiliado a Conservative Texans for Energy Innovation, un grupo de energía limpia.

“El viento es variable y Ercot, según se informa, cuenta la (producción) eólica para 6 gw de suministro en las olas de frío invernal”, dijo Peter Fox-Penner, director del Instituto de Energía Sustentable de la Universidad de Boston.

Las turbinas eólicas funcionan en lugares con inviernos mucho más crudos que Texas, incluidos Minnesota y Mar del Norte.

Los kits para clima frío, comunes en los estados que están más al norte, históricamente no han sido necesarios en el clima más cálido de Texas, dijo la American Clean Power Association. Algunos pueden costar alrededor de 150 mil dólares más por turbina, dijo un banquero que participa en proyectos de energía.

El desarrollador de energías renovables Pattern Energy afirmó que tres de sus cuatro plantas eólicas de Texas se encontraban generando energía la noche del martes, y que la cuarta estaba operativa pero fuera de línea debido a las bajas velocidades del viento.

“La tormenta invernal sin precedente y las temperaturas tan frías en Texas y otras partes del país causaron cortes en todas las formas de energía, gas natural, carbón, petróleo, energía nuclear y renovables, aunque el viento tuvo un sólido desempeño y superó los pronósticos en el transcurso de ese tiempo”, dijo Kevin Devlin, vicepresidente senior de operaciones de proyectos de la firma.

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